Целта на Наградата е да разпознава и да възнагради усилията на местно ниво за подобряване на околната среда, икономиката и качеството на живот на нарастващото градско население. Наградата има за цел да послужи като стимул за градовете да споделят най-добрите практики, като в същото време са в приятелско съревнование. Тя се дава на един град, в който е подобрена градската среда на живот като цяло чрез конкретни дейности. Всички градове в Европа с повече от 200 000 жители може да бъде кандидат за Европейска зелена столица. Наградата е отворена за страните-членки на ЕС. В страни, където няма град с над 200 000 жители, най-големият град може да кандидатства. Записите са оценени въз основа на 12 показателя : местен принос към глобалното изменение на климата, транспорт, зелени градски площи, шум, производството и управлението на отпадъци, природа и биологично разнообразие, въздух, потребление на вода, третиране на отпадъчните води, екоиновации и устойчива заетост, управление на околната среда на местната власт, както и на енергийната ефективност. Титлата се присъжда от международно жури, подкрепена от група от експерти в различни области на околната среда. Идеята за европейска зелена столица се заражда на среща в май 2006 г. по Талин, Естония. Решението е в резултат на инициативата, поета от 15 европейски градове (Талин, Хелзинки, Рига, Вилнюс, Берлин, Варшава, Мадрид, Любляна, Прага, Виена, Kiel, Kotka, Дартфорд, Тарту и Глазгоу) и Асоциацията на естонските градове., който е представил така наречения Меморандум Талин до Европейската комисия. Наградата е стартирана през май 2008 г. и всяка година един европейски град е избран за Европейска зелена столица на годината. 2010: Стокхолм , Швеция 2011: Хамбург , Германия 2012: Витория , Испания 2013: Нант , Франция 2014: Копенхаген , Дания 2015: Bristol , England „Финалистите и победителите в “ European Green Capital Award” ни дават ценни примери от реалния живот, как опазването на околната среда, отлично качество на живот и икономическия растеж могат да бъдат успешно комбинирани“ – Янез Поточник – Комисар на ЕС по околна среда